Luna Yu est PDG de Genecis, une société basée à l’Université de Toronto qui a pour objectif de transformer les déchets des bacs verts en plastiques compostables destinés à être utilisés dans des produits tels que les dosettes de café. Et si le plastique était fabriqué à partir de déchets tels que des pelures de banane, du marc de café et des récipients à emporter en carton au lieu de pétrole? Et si, après utilisation, ce plastique se décomposait comme le matériel biologique avec lequel il était fabriqué ?

Genecis, une startup du secteur des CleanTech basée à Toronto, essaie de concrétiser ce rêve de plastique écologique et de le rendre suffisamment bon marché pour être utilisé dans des articles de consommation courante tels que des pailles, des dosettes de café et d’autres emballages alimentaires.

Genecis exploite les bactéries pour transformer les déchets de cuisine en plastiques biocompatibles et compostables, appelés PHAs (polyhydroxyalcanoates).

Les bactéries qui fabriquent le plastique dévorent les déchets qui ont été prétraités par d’autres bactéries en « bouchées » moléculaires. Et, comme nous, s’ils sont bien nourris, ils ont un surplus de poids – assez curieusement, en plastique.

« C’est comme la graisse de la bactérie », explique Luna Yu, PDG de la société, âgée de 24 ans.

Les granulés de plastique sont ensuite extraits des bactéries et transformés en granulés pouvant être vendus et moulés en produits plastiques. La société a signé des accords avec des entreprises de l’Ontario au Canada qui prévoient l’utiliser pour fabriquer des dosettes à café compostables et le plastique imprimé par des imprimantes 3D.

Le PHA est déjà sur le marché. Parce qu’il est biocompatible et biodégradable, il est utilisé dans de nombreuses applications médicales allant des valves cardiaques aux sutures qui se dissolvent.

Moins cher et plus vert

Mais comme il est fabriqué à partir de cultures vivrières telles que la canne à sucre, le maïs et le canola, il coûte assez cher : trois fois ou quatre fois plus cher que les pétroplastiques comme le PET ou le polypropylène, généralement utilisés dans les dosettes, les bouteilles de boisson ou les pots de yogourt que nous achetons.

Luna Yu espère réduire les coûts de production de PHA d’au moins 40% en utilisant les déchets comme matière première, ce qui les rendra économiquement viables pour des utilisations quotidiennes telles que l’emballage des aliments.

Il y a d’autres bonnes raisons de le faire.

Bien que les cultures vivrières soient des ressources renouvelables, on estime que l’agriculture est responsable d’un tiers des émissions mondiales de gaz à effet de serre.

À l’autre bout de l’équation, les déchets de cuisine que nous rejetons libèrent du dioxyde de carbone ou du méthane – un gaz à effet de serre 20 fois plus puissant que le dioxyde de carbone – lorsqu’il se décompose. À cause de cela, les sites d’enfouissement représentent 20% des émissions de méthane du Canada. De nombreuses municipalités tentent de réduire les émissions provenant d’installations de compostage ou de digestion anaérobie, où elles peuvent être capturées.

David Grewell, professeur à la North Dakota State University et directeur du Center for Bioplastics and Biocomposites, a déclaré que la transformation de déchets organiques en plastique pourrait également bloquer ou « séquestrer » ces émissions et rendre les déchets plus précieux et donc moins susceptibles de se retrouver dans une décharge.

« Cela va ouvrir les marchés et avoir un impact positif dans tous les domaines », a-t-il déclaré.

Genecis n’est pas la seule entreprise à vouloir transformer les déchets en PHA. Mango Materials, en Californie, utilise le méthane issu de déchets organiques pour fabriquer des PHAs pour des bouchons de bouteilles en plastique et du bio polyester pour des vêtements. Et des chercheurs d’AnoxKaldnes en Suède ont mis à l’essai un procédé permettant de les fabriquer à partir de boues d’épuration.

Mais tous en sont à leurs débuts et le prochain défi consiste à passer à l’échelle supérieure.

Actuellement, dans un laboratoire vieillissant loué sur le campus de l’Université de Toronto, Genecis peut produire environ un demi-kilogramme de PHA par semaine à partir d’environ 75 kilogrammes de déchets alimentaires collectés à la cafétéria de l’usine voisine de Campbell’s Soup.

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